¿Qué es el enfoque cognitivo en psicología?

Introducción a la perspectiva cognitiva, historia, conceptos fundamentales, autores principales y aplicaciones actuales.

Carlos Vergara Cano

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Enfoque cognitivo en psicología
Imagen creada con canva.

La psicología es una ciencia que se ha desarrollado a lo largo de los años con el objetivo de comprender los procesos mentales y emocionales de los seres humanos. Uno de los enfoques más importantes dentro de la psicología es la perspectiva cognitiva.

Este enfoque se originó entre las décadas de 1950 a 1960 y surgió como una alternativa a los enfoques conductistas y freudianos, que se centraban en el comportamiento y la personalidad, respectivamente. Desde entonces, el enfoque cognitivo se ha convertido en una de las corrientes más influyentes y respetadas en la psicología.

La psicología cognitiva se centra en el estudio de los procesos mentales internos, es decir, en fenómenos neurológicos tales como la percepción, el pensamiento, la memoria, la atención, el lenguaje, la resolución de problemas y el aprendizaje (Sternberg y Sternberg, 2011).

Este artículo proporciona una introducción al enfoque cognitivo de la psicología, incluyendo su historia, conceptos fundamentales, principales autores y aplicaciones prácticas. También se discuten las opciones profesionales actuales en la investigación y la aplicación de este enfoque en la psicología.

Origen y desarrollo de la perspectiva cognitiva

Durante el siglo XIX, la comunidad científica de la época no creía que fuera posible que "la mente se entendiera a sí misma".

En 1868, un fisiólogo holandés, Franciscus Donders, empezó a medir el tiempo de reacción, algo que ahora veríamos como un experimento de psicología cognitiva (Goldstein, 2011).

Donders reconoció que las respuestas mentales no podían medirse directamente, sino que podían inferirse a partir del comportamiento. Poco después, Hermann Ebbinghaus empezó a examinar la naturaleza y el funcionamiento interno de la memoria humana utilizando sílabas sin sentido.

A finales del siglo XIX, Wilhelm Wundt creó el primer laboratorio dedicado al estudio científico de la mente. Su enfoque se conoció como estructuralismo. Su audaz objetivo era construir una tabla periódica de la mente, que contuviera todas las sensaciones implicadas en la creación de cualquier experiencia.

Sin embargo, el uso de la introspección analítica para descubrir procesos mentales ocultos fue abandonado gradualmente cuando John Watson propuso un nuevo enfoque psicológico que se conoció como conductismo.

Watson rechazó el enfoque introspectivo y en su lugar se centró en el comportamiento observable. Su concepción del condicionamiento clásico que se basaba en el aprendizaje por asociación fue remplazada por un nuevo paradigma: el condicionamiento operante de B. F. Skinner, que se centraba en el refuerzo positivo.

Ambas teorías se basaban en la relación entre estímulo y respuesta más que el funcionamiento interno de la mente.

Los conductistas creían que no tenía sentido el estudio de la mente porque no era práctico o efectivo, debido a que los pensamientos y emociones de una persona eran inaccesibles y no podían ser medidos objetivamente. La mente era vista como un misterio que no podía ser abierto y examinado de manera cuantitativa.

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Motivado por un crítico ataque del lingüista y científico cognitivo Noam Chomsky, en la década de 1950 el conductismo como disciplina psicológica dominante estaba en declive.

La introducción del ordenador digital condujo al surgimiento del enfoque del procesamiento de la información, lo que motivó a los psicólogos a considerar la mente como un sistema que procesa información a través de diferentes etapas (Goldstein, 2011).

Existe cierta controversia sobre quién creó el enfoque cognitivo, pero algunas fuentes atribuyen el término a Ulrich Neisser el cual público su libro titulado “Cognitive Psychology” en 1967, el cual comparo la mente humana con la forma en que las computadoras procesan la información.

La psicología cognitiva ganó popularidad entre 1950 y 1970 cuando los investigadores se interesaron más en cómo el pensamiento afecta el comportamiento. Este período se llamó la "revolución cognitiva" y representó un cambio en el paradigma y el enfoque de la psicología.

El enfoque cognitivo dio lugar a la idea de que los procesos mentales internos podían estudiarse de forma experimental. La psicología cognitiva asume que hay unos procesos internos que ocurren entre el estímulo y la respuesta.

Estos procesos se denominaron “mediacionales” e incluyen aspectos como la memoria, la percepción, la atención, la resolución de problemas y otros procesos mentales.

Actualmente la psicología cognitiva se ha consolidado como el enfoque principal de la psicología, tanto para la investigación como para la intervención.

La irrupción de la neurociencia cognitiva

En los últimos años, la recopilación de evidencia más directa sobre los procesos neuropsicológicos ha experimentado avances significativos. Con el desarrollo de las máquinas de escaneo cerebral, también ha mejorado la capacidad de investigar la base biológica de los procesos mentales internos.

La neurociencia cognitiva combina la investigación sobre la actividad cerebral y el análisis del comportamiento para comprender la cognición utilizando técnicas de imagen cerebral tales como la resonancia magnética funcional de imágenes (fMRI).

La neuropsicología cognitiva parte del supuesto de que la activación de algunas áreas cerebrales y la ejecución de ciertas actividades simultáneamente, indica vínculos entre el comportamiento y la actividad neurológica.

¿Cuáles son los tres supuestos básicos del enfoque cognitivo?

La psicología cognitiva se basa en tres conjeturas fundamentales que sirven de base para su enfoque teórico:

1. Se producen procesos mediacionales entre el estímulo y la respuesta:

La psicología cognitiva considera esencial estudiar los procesos mentales de un organismo y cómo éstos influyen en la conducta. En lugar de los simples vínculos estímulo-respuesta propuestos por el conductismo, el entendimiento de los procesos mediacionales del organismo permite una comprensión completa de la conducta.

2. La psicología debe considerarse una ciencia:

La psicología cognitiva sigue el enfoque de los conductistas al preferir métodos objetivos, controlados y científicos para investigar la conducta, pero utiliza los resultados de sus investigaciones para hacer inferencias sobre los procesos mentales.

3. Los seres humanos son procesadores de información:

El procesamiento de la información en los seres humanos se asemeja al de los ordenadores y se basa en la transformación, almacenamiento y la recuperación de la información de la memoria.

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Los modelos de procesamiento de los procesos cognitivos tales como la memoria y la atención asumen estos siguen una secuencia clara:

  • Los procesos de entrada se ocupan del análisis de los estímulos.
  • Los procesos de almacenamiento abarcan todo lo que ocurre con los estímulos internamente en el cerebro y pueden incluir la codificación y la manipulación de los estímulos.
  • Los procesos de salida se encargan de preparar una respuesta adecuada a un estímulo.

El procesamiento de la información

Como enfoque principal de la psicología y tras la recuperación gradual del interés por los procesos mentales gracias a los trabajos como los de Piaget y Tolman, sin embargo, fue la llegada del ordenador lo que realmente impulsó el desarrollo de la psicología cognitiva. La terminología y metáfora que esta necesitaba para investigar la mente humana fueron proporcionadas por dicho avance tecnológico.

Los psicólogos cognitivos usaron el ordenador como herramienta para pensar cómo la mente humana manejaba la información.

La analogía informática, que consiste en usar un ordenador como modelo del funcionamiento del pensamiento humano, se convirtió en una pieza fundamental.

La idea de procesamiento de la información fue adoptada como modelo del funcionamiento del pensamiento humano, ya que los psicólogos cognitivos consideraban que el ordenador codificaba, almacenaba, utilizaba y producía resultados (recuperación de información) de manera similar a como la mente humana procesa la información.

El enfoque del procesamiento de la información se basa en una serie de supuestos, entre ellos

  1. La información procedente del entorno y es procesada por una serie de sistemas, tales como: la atención, percepción, memoria;
  2. Estos sistemas de procesamiento transforman o alteran la información de forma sistemática;
  3. El objetivo de la investigación es especificar los procesos y estructuras que subyacen al funcionamiento cognitivo;
  4. El procesamiento de la información en los seres humanos se asemeja al de los computadores.

El papel de los esquemas

El procesamiento cognitivo está influenciado por los esquemas mentales, que son marcos de creencias y expectativas basados en la experiencia. Con la edad, estos esquemas se vuelven más complejos y detallados.

Los esquemas actúan como representaciones simbólicas que nos ayudan a organizar y entender lo que percibimos.  Se basan en nuestra experiencia previa y nos permiten procesar rápidamente la información sin sentirnos abrumados por la cantidad de estímulos externos.

Sin embargo, también pueden causar distorsiones, ya que seleccionamos e interpretamos los estímulos del entorno a través de esquemas que pueden no ser relevantes en un momento dado.

Procesos mediacionales

El enfoque cognitivo considera que el comportamiento mental interno puede estudiarse científicamente mediante la experimentación. La psicología cognitiva se basa en la premisa de que existe un proceso de mediación entre el estímulo/entrada y la respuesta/salida.

El suceso mediacional puede ser la memoria, la percepción, la atención o la resolución de problemas.  Se denominan procesos de mediación porque actúan como intermediarios entre el estímulo y la respuesta. Son posteriores al estímulo y anteriores a la respuesta.

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Por eso, desde la perspectiva cognitiva para analizar el comportamiento hay que entender los procesos mediacionales.

¿Qué es el enfoque cognitivo en psicología?
Procesos mediacionales

Aplicaciones de la perspectiva cognitiva en la actualidad

El impacto de "revolución cognitiva” también se ha sentido en múltiples campos como la práctica clínica, donde antes dominaban los enfoques psicoanalítico, conductual y humanista.

Algunas de las formas en que se aplica la psicología cognitiva en la actualidad, incluyen:

Terapia cognitivo-conductual (TCC): La TCC es una forma de terapia centrada en la cognición que se utiliza para tratar trastornos psicológicos como la depresión, la ansiedad y las fobias. La TCC se centra en identificar y trabajar con los patrones de pensamiento disfuncionales que están contribuyendo a los síntomas.

Investigación: La psicología cognitiva ha llevado a una gran cantidad de investigación en áreas como la percepción, la memoria, el lenguaje y la atención. Los investigadores utilizan estos estudios para mejorar nuestra comprensión de cómo la mente humana procesa y utiliza la información.

Educación: La psicología cognitiva ha influido en la forma en que se enseña y se aprende. Por ejemplo, se ha demostrado que ciertos enfoques de enseñanza basados en la cognición pueden mejorar el aprendizaje y la retención de la información.

Tecnología: La psicología cognitiva también se aplica en la tecnología, como en la creación de interfaces de usuario más intuitivas y eficientes. Los investigadores y diseñadores utilizan los conocimientos sobre la forma en que la mente humana procesa la información para crear productos tecnológicos más eficaces.

Preguntas frecuentes

¿Quién fundó la psicología cognitiva?

Ulric Neisser es considerado el fundador de la psicología cognitiva. Fue el primero en introducir el término y definir el campo de la psicología cognitiva. Sus principales intereses se centraban en las áreas de la percepción y la memoria, pero sugirió que todos los aspectos del pensamiento y el comportamiento humanos eran relevantes para el estudio de la cognición.

¿Qué es la psicología cognitiva?

Según la definición de la APA (American Psychological Association) es la rama de la psicología que explora el funcionamiento de los procesos mentales relacionados con la percepción, atención, pensamiento, lenguaje y memoria, principalmente a través de inferencias del comportamiento.

¿Cuál es el objetivo del enfoque cognitivo?

El objetivo principal del enfoque cognitivo es comprender cómo las personas procesan y utilizan la información para tomar decisiones y actuar. Este enfoque se centra en cómo las cogniciones o pensamientos influyen en las emociones y comportamientos humanos.

¿Cuál es la importancia del enfoque cognitivo?

Esta perspectiva ha tenido una influencia significativa no solo en la psicología, sino que además ha impactado una amplia variedad de disciplinas entre las cuales se encuentra: la neurociencia, la antropología, la educación y la informática.

¿Cómo se aplica la psicología cognitiva?

La psicología cognitiva se aplica en una variedad de ámbitos, incluyendo la investigación, la terapia, la educación y la tecnología.

Carlos Vergara Cano

Psicólogo y Administrador en Servicios de Salud graduado en la Universidad de Antioquia, con experiencia en intervención individual y grupal con niños, adultos y familias. Experiencia en investigación cuantitativa, evaluación, diagnóstico e intervención psicológica con niños, adultos y familias. Intervención grupal con niños, adolescentes y padres de familia, Planeación y formulación de Políticas Públicas en Salud